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科学研究显示五亿年前苔藓登陆地球引发冰期(图)

  永远不要低估苔藓。五亿年前,这种简单的植物第一次登陆,不仅仅引发了一次冰期,还让海洋生物陷入一次大灭绝。

  植物第一次登陆是在4.7亿年前的奥陶纪,这期间生物种类得以迅速分化。此时的植物基本上是地衣、苔藓一类,不含维管束,也长不出深入地表的根。

  3500万年前,冰层覆盖了大半个地球,随即而来是一次生物大灭绝。二氧化碳含量在此之前迅速下降,但没有人知道明确的原因。

  植物不止一次被怀疑是引发冰期的元凶。研究人员早就怀疑1亿年前石盆纪的那次冰期是维管束植物引发的。植物的根吸收了基岩中的二氧化碳,而基岩中由此空出的空间像海绵一样吸走了大气层里的二氧化碳。二氧化碳如同地球的一件棉衣,没有了它的覆盖,地球迅速变冷。

  像地衣这样非维管植物没有维管植物那样的根,因此它们用的是另外的方法触发冰期。当然,也许它们只是众多元凶中的一个。为了验证这一点,林顿做了一个实验。他将一种常见的地衣植物栽培在花岗岩上,用另一块没有植物的花岗岩作对照。130天后,地衣植物所生长的花岗岩明显被腐蚀了。林顿说,这是由于地衣植物分泌出了酸性物质。

  林顿将非维管束植物的这种特性加入了泥盆纪的气候模型中。二氧化碳浓度瞬间从现代大气层的22倍降低到了8倍。这足以导致泥盆纪的大冰期。

  实验还发现,地衣植物在花岗岩上留下了多孔结构。大多数花岗岩的最终归宿是大海,也就是说,这些多孔结构最终影响了海洋里的生态平衡。岩石上的孔为藻类植物提供了生长繁殖的温床。随之增长的是以藻类植物为食的动物,它们的大规模繁殖耗光了海水中的氧气,使得以氧气为生的其它动物大规模死亡。这一灭绝事件发生在泥盆纪末期。

  尽管地衣植物要为冰期中其它生物的灭绝负责,自己却幸运地逃过了一劫。它们让地球从南北极开始逐渐冰冻成大雪球,自己却安然地在赤道附近乐享阳光。(李尧)

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